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Six étapes vers une utopie pugilistique (Partie I)

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Considérant l’excitation que le noble art du pugilat suscite, sa simplicité à suivre même avec une compréhension rudimentaire des règles pour remporter un combat, et les personnages incroyables impliqués qui façonnent le drame, il est frustrant que la boxe ne soit pas universellement reconnue comme l’un des sports les plus importants au monde.

Certains diront que c’est le cas, surtout après les six premiers mois exceptionnels de 2024. Mais seuls ceux qui promeuvent leurs propres entreprises dans la bulle de la boxe, et qui en profitent financièrement, font ces affirmations valablement. En dehors de cette bulle, où l’intérêt général du public n’est éveillé qu’une ou deux fois par an, la perspective est quelque peu différente.

Malgré des événements colossaux comme celui de Tyson Fury contre Oleksandr Usyk, la boxe ne parvient pas à capter durablement l’attention. C’est un sport réputé pour ses grands combats occasionnels, mais qui, mis à part vous et moi, prête attention aux milliers d’autres combats suffisamment souvent pour que ce sport devienne un pilier domestique?

L’absence d’intérêt peut en grande partie s’expliquer par une réticence de longue date, bien que compréhensible, à structurer la boxe comme une entreprise organisée. Après tout, ce n’est pas un sport d’équipe, ni une activité soumise à l’horloge, à l’année civile ou à un calendrier de matchs. Ainsi, le format éprouvé des sports grand public – qui garantit des compétitions de ligue, des coupes et des tournois à des moments précis – n’existe tout simplement pas ici.

Bien que cela garantisse un intérêt supplémentaire lorsque des combats spectaculaires sont soudainement organisés, la rareté de ces rencontres exceptionnelles et le chaos souvent familier empêchent la réalisation des meilleurs combats. Le nombre absurde de ceintures mondiales n’aide pas, créant plutôt de la confusion pour le fan moyen de sports. Si vous n’êtes pas d’accord, allez dire à l’un des millions qui ont suivi avec enthousiasme Fury-Usyk que Daniel Dubois est désormais champion du monde poids lourd et observez leur regard se troubler pendant que vous essayez d’expliquer pourquoi, à peine deux mois plus tard, il n’y a plus de roi incontesté.

Ces derniers mois, grâce presque exclusivement à l’implication de l’Autorité générale du divertissement de l’Arabie Saoudite – dirigée par Turki Alalshikh – le nombre de combats de haut niveau a considérablement augmenté. De même pour l’unification des titres. C’est une tendance bienvenue. Il ne fait aucun doute que la boxe est dans une bonne phase, et critiquer peut sembler mesquin, surtout avec des plans avancés d’Alalshikh.

Mais le sport se rétablit-il réellement ou une simple rustine de soie géante a-t-elle été appliquée sur de vieilles blessures? Après tout, quelques injections d’argent en provenance du Moyen-Orient ne suffiront pas pour que les changements soient permanents, pour que les améliorations soient généralisées et pour une mise en œuvre durable à long terme. De plus, même si nous pouvons embellir les vitrines avec des combats fastueux et accrocheurs, il est tout aussi important de veiller à ce que le reste du magasin soit bien approvisionné et correctement géré pour que l’entreprise prospère réellement.

Voici six points que la boxe doit aborder pour devenir vraiment un sport majeur :

##### Un champion du monde par catégorie

Il y a quatre organismes de sanction (WBC, WBA, IBF, WBO) reconnus dans le sport – cinq, si l’on inclut l’IBO. Tous ont des classements différents et aucun organisme de contrôle, à part l’Association des commissaires de boxe (ABC), n’exige que les meilleurs affrontent les meilleurs.

Par conséquent, le champion d’une organisation ne peut pas être classé par les autres organisations. Les règles de la WBC, sans doute la plus influente de toutes, stipulent : «Aucun champion d’une autre organisation de boxe ne sera classé dans le top 10, car leurs obligations de boxe ne leur permettent pas de combattre pour un titre WBC.» Aucun sport ne pourrait prospérer dans de telles circonstances ridicules.

Bien que les fans de boxe chevronnés aient accepté ce système, étudié les classements divergents et perdu leurs moyens face à toute cette absurdité, il est extrêmement difficile d’expliquer à ceux qui n’ont qu’un intérêt passager pourquoi certaines catégories de poids peuvent compter cinq ou plus «champions du monde».

Les combats successifs entre plusieurs champions du monde de la même division, parfois même sur la même carte, comme ce fut le cas entre Teofimo Lopez, Gervonta Davis et Devin Haney en 2020, illustrent bien ce chaos.

Bien que Dubois-Anthony Joshua soit une affiche formidable chez les poids lourds et probablement conclue grâce à une sangle IBF en jeu, peut-on vraiment prétendre qu’il s’agit d’un combat pour le titre mondial à peine cinq mois après avoir célébré un champion incontesté pour la première fois en 25 ans ? Ceux au cœur de la promotion peuvent penser qu’un titre IBF ajoute du prestige. En réalité, Dubois-Joshua se vend bien avec ou sans la ceinture rouge.

Le système actuel des championnats est trop complexe pour être compris; et si le grand public ne le comprend pas et donc n’investit pas son temps et son argent, ce sport aura du mal à croître. Très simplement, la boxe devrait avoir un système de championnat aussi facile à suivre que les combats eux-mêmes.

Un champion du monde par catégorie éliminerait cette confusion, rendant notre sport plus attrayant – non seulement pour les fans mais aussi pour les médias généralistes qui, à part les médias spécialisés, ne prennent conscience de l’existence de la boxe que lors de combats vraiment majeurs.

Comment en sommes-nous arrivés là ? La prolifération des titres est attrayante pour les promoteurs et les diffuseurs car elle leur permet de présenter plus de combats comme des «combats pour le titre mondial». Certains ont soutenu qu’un champion limiterait les opportunités pour les prétendants et il y a une part de vérité. Mais d’autres sports souffrent-ils parce que seuls quelques élus peuvent remporter le prix ultime ?

Le fait que tant de combats pour le titre passent inaperçus hors de la bulle de la boxe montre que toutes ces ceintures supplémentaires diluent l’intérêt et la qualité. Ce n’est pas seulement la faute des promoteurs, des diffuseurs et des organismes de sanction – les ceintures sont maintenant si enracinées dans la conscience de tout le sport que changer le système nécessitera un effort monumental de toute l’industrie.

Existe-t-il une solution? Avec quatre (ou cinq) organismes de sanction existants, reconnaître seulement un pourrait aider. Pour cela, celui laissé debout devrait réviser ses actuelles politiques – sur les classements, les frais de sanction, les relations confortables avec certains puissants et leur attitude envers les drogues améliorant la performance – pour se démarquer réellement. Bien qu’il y ait de meilleures organisations que d’autres, espérer que l’une se démarque et que les autres tombent est irréaliste.

Des rumeurs fréquentes suggèrent qu’une superpuissance – comme l’Arabie Saoudite ou même Dana White – pourrait acheter tous les organismes pour obtenir un contrôle complet. Mais ensuite quoi ?

Une solution plus sensée serait de créer un système supérieur – un qui, avec le temps, rendrait l’ancien complètement obsolète. « Cela n’arrivera jamais, » gémissent-ils tous. Mais pourquoi pas ? Si un demi-milliard peut être dépensé pour un événement – ce qui aurait été le coût pour organiser Fury-Francis Ngannou l’année dernière – alors il y a sûrement de l’argent pour rénover un système défectueux ?

Attacher une récompense supplémentaire à la victoire et à la défense du titre – par opposition aux frais de sanction que les boxeurs doivent actuellement payer pour combattre pour les titres alphabet – rendrait aussi le processus plus attrayant.

Part II (de VI) sera publié demain (10 juillet).

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